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El universo de Stephen Hawking

marzo 22, 2018

Fuente: Revista Semana

Excéntrico, genial y de gran humor. Así era la estrella de la física moderna que revolucionó la cosmología y logró seducir a las masas. Esta es su apasionante historia.

La biógrafa de Stephen Hawking, Kitty Ferguson, cuenta en su libro que cuando él tenía solo 12 años, dos de sus compañeros de colegio hicieron una apuesta. John McClenahan dijo que Hawking “nunca llegaría a ser nadie”, mientras que Basil King, amigo que conservaría hasta su muerte, se aventuró a decir que el egocéntrico joven terminaría siendo “inusitadamente capaz”.

Para esa época lo más predecible era que McClenahan tuviera la razón. Hawking era un chico promedio. Y aunque muchos de sus compañeros lo apodaban el Einstein de la clase, no estaba claro si lo llamaban así por su gran inteligencia -que saldría a la luz años después- o por su inusual excentricidad. Dos cualidades que lo definirían hasta el último minuto.

Medio siglo después, la respuesta está bastante clara. Hawking no solo llegó a convertirse en una eminencia de la ciencia, sino que, contra todos los pronósticos, logró lo que pocos en su campo: ser un ícono popular de la cultura y la ciencia moderna, de lo que supo sacar bastante provecho para acercar la física a las masas. No en vano, su libro Una breve historia del tiempo: del Big Bang a los agujeros negros fue uno de los best sellers más apetecidos. Con el documental sobre esta obra, dirigido por Errol Morris, alcanzó a inspirar a muchos jóvenes a amar la ciencia.

“Le encantaba ser el centro de atención y lo buscó al aparecer en programas como Los Simpsons, Star Trek, The Big Bang Theory, y haciendo declaraciones bastante escandalosas para los medios. Llamaba su atención cada vez que parecían perder un poco de interés en él”, cuenta a SEMANA la biógrafa Ferguson.

Esa imagen mediática muchas veces opacó la magnitud de su trabajo que estuvo al mismo nivel de los grandes de la física. Mientras la multitud lo aclamaba por su gran sentido del humor y su aparición en los medios, muy pocos en realidad comprendían el legado de sus teorías sobre los agujeros negros y el espacio/tiempo. Alguien incluso llegó a decir alguna vez que el libro de Hawking era la obra “no leída más vendida de la historia”.

Hawking nació en Oxford, Inglaterra, el 8 de enero de 1942. O como a él mismo le gustaba presumir, exactamente 300 años después de la muerte de Galileo, el padre de la ciencia moderna. Paradójicamente, abandonó el mundo el 14 de marzo, el mismo día en el que muchos celebraban el cumpleaños número 134 de Albert Einstein y el Día Nacional de Pi. Ambas fechas bastante populares dentro de la comunidad científica.

A pesar de que en el colegio obtuvo calificaciones mediocres, a los 17 años ingresó becado al University College de Oxford y con notas envidiables. Superó sin dificultad los tres años que estudió física allí. De hecho, el propio científico confesó que en esa época le preocupaba más ganar popularidad que ser un gran estudiante. Calculó que solo había dedicado una hora al día a estudiar (1.000 horas en tres años), pero aun así superó a la mayoría de sus compañeros en los exámenes finales. Años después, con la enfermedad, cambió de opinión. “Cuando te enfrentas a la posibilidad de la muerte cercana, te das cuenta de que la vida vale la pena”, aseguró Hawking a su biógrafa sobre ese episodio.

Uno de los peores momentos de su vida vendría poco después. Cuando apenas tenía 21 años y empezaba su carrera doctoral en Cambridge, le diagnosticaron esclerosis lateral amiotrófica (ELA). Una extraña enfermedad que aún no tiene cura.  En un principio el británico cayó en una profunda depresión, pues creía inútil trabajar en un doctorado que nunca terminaría.

Pero sucedió algo extraordinario. Hawking conoció a Jane Wilde en una fiesta organizada por su viejo amigo Basil King. Poco después se casarían y junto a ella superaría los momentos más difíciles de su enfermedad y lograría los mayores éxitos de su carrera.

Pese a que empezó a perder su movilidad, el astrofísico hizo lo imposible por llevar una vida normal. Tuvo tres hijos, viajó por el mundo a reuniones científicas, estuvo en el Vaticano, en la Casa Blanca y conoció todos los continentes. Jamás se dejó vencer. Su biógrafa señala que nadie podía sentir pena por él, pues la compasión se evaporaba cuando “uno se encontraba con su buen humor”.

Era tan brillante como excéntrico. Las anécdotas sobre su silla de ruedas y su computadora eran muy famosas. Según cuentan, nunca se sabía si del sintetizador de voz saldría una teoría sobre el cosmos o una desfachatez. En su cumpleaños número 60, por ejemplo, decidió dar un paseo en globo. Y la misma semana se rompió una pierna al cruzar una esquina a gran velocidad. En todas las fiestas de Cambridge se robaba la atención con sus pasos improvisados.

Uno de los episodios más recordados fue en 2007 abordó un Boeing 727 para imitar en su interior la sensación de ingravidez. Cuando le preguntaron por qué asumía tantos riesgos, Hawking dijo: “Quiero mostrar que las personas no tienen límites por sus discapacidades físicas, siempre y cuando no estén discapacitadas en espíritu”.

Precisamente, con su categórico espíritu, el brillante británico demostró que solo basta determinación para superar las peores adversidades de la vida. Su feroz intelecto, su malvado sentido del humor y la enfermedad que nunca pudo vencerlo dan ejemplo al mundo de las infinitas posibilidades de superación de la mente humana. “Qué triunfo ha sido su vida”, dijo a The New York Times Martin Rees, un cosmólogo de la Universidad de Cambridge y colega de Hawking por mucho tiempo. “Su nombre vivirá para siempre en los anales de la ciencia”.

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